Les particules sont des matières solides dues à la combustion incomplète du carburant. Leur composition dépend du procédé de combustion et de l'état de fonctionnement du moteur. Elles sont très majoritairement émises par les moteurs diesel.

La base est un enchaînement de particules de carbone appelé suie d'un très grande surface. Cette surface très acérée agit comme la glu. Elle a la fâcheuse tendance à attirer et retenir tous les polluants. Les particules sont donc un amalgame coupant de plusieurs composants dangereux pour la santé.

Les particules sont à l'origine de plusieurs milliers de décès prématurés en France et de dizaine de milliers en Europe. Cet état de fait a amené l'Europe à réglementer très fortement la quantité de particules émises par les voitures dans les futures normes Euro.

Les particules sont le plus important problème de santé public lié aux transports en Europe, bien avant le CO2.