Il existe plusieurs GES. Chacun d'entre eux est identifié par son pouvoir de réchauffement par rapport au CO2 et par sa durée de vie dans l'atmosphère. Le CO2 a un pouvoir de réchauffement de 1 puisqu'il sert de référence et sa durée de vie est de 125 ans. Le méthane, issu majoritairement de la fermentation des matières végétales ou des flatuosités des ruminants a un pouvoir de réchauffement de 23 et une durée de vie de 12 ans. Une molécule de méthane "réchauffe" 23 fois plus qu'une de CO2 mais vit 10 fois moins longtemps. Les chlorofluorocarbures ou CFC, présents autrefois dans les aérosols ou utilisés comme réfrigérant, ont un pouvoir de réchauffement de 16.000 et une durée de vie de 120 ans. Ce sont les pires, d'où le combat livré par les autorités mondiales.

Le CO2 est le GES le plus important . En france il représentait près de 70 % des émissions de GES en 2005 (source CITEPA / CORALIE).